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IDS Bulletin Vol. 24 Nos. 4

Famine Mortality in Africa

Published on 1 October 1993

Summary The evidence of African famine mortality is briefly reviewed in terms of: (1) the probable biological effects of given conditions of food shortage, displacement, exposure to disease and other risks; (2) the observed effects of actual famine and food crisis on mortality. The evidence from both sources is weak, but it is possible to conclude that the large variation in mortality observed between different situations chiefly reflects the very different situations described by the word famine; that the very heavy mortality observed in many camps of displaced people is primarily from disease but that changes in food quantity and quality have contributed to this; that excess mortality in undisplaced famine?affected populations, where no epidemic has been observed, may on biological grounds be attributed to dietary change; that the pattern of age?specific and sex?specific mortality observed is essentially an exaggeration of normal patterns, the exceptions being largely attributable to local circumstances. Finally, it is concluded that the approximate nature of many famine statistics suggests caution in separating famine mortality from other causes of mortality in Africa; and that, outside of specific locations, famine mortality is ?relative to other causes of death ? statistically unimportant. Resumé La Mortalité Par La Famine En Afrique L’article présente un bref résumé de l’évidence de la mortalité par la famine en Afrique, et l’organise sous les ribriques suivantes: (i) les effets biologiques susceptibles de s’ensuivre de diverses conditions de manquement alimentaire, de déplacement, d’exposition à la maladie et d’autres risques; (ii) les effets observés de la famine proprement dite et de la crise alimentaire sur la mortalité. L’évidence provenant de Tune et de l’autre de ces sources est peu fiable, or il est néanmoins possible de conclure que la grande variation de mortalité observée entre différentes situations reflète principalement les situations très différentes que le seul mot “famine” tente de définir; que le très grand taux de mortalité observé dans divers camps de personnes déplacées découle principalement de la maladie mais que les changements dans les quantités et dans la qualité de la nourriture contribuent également à ce phénomène; que pour des raisons biologoques, l’on peut attribuer au changement de régime alimentaire la mortalité excessive dans les populations non?déplacées mais affectées par la famine, même que nulle épidémie n’y ait été constatée; que les scénarios de mortalité ayant trait spécifiquement à l’age et au genre ne représentent qu’une exaggeration des scénarios classiques, les exceptions étant largement attribuables aux circonstances locales. Pour conclure, l’article suggère qu’en raison du caractère relativement approximatif d’une grande partie des statistiques relatives à la famine, il y aurait lieu de se méfier de toute tentative de séparation de la mortalité par la famine et les autres causes de décès en Afrique; et aussi, qu’en dehors de localités spécifiques, la mortalité par la famine est peu importante en termesde la statistique: du moins, relativement aux autres causes de mortalité. Resumen Mortalidad Por Hambre En Africa En este artículo se presenta una reseñe de la mortalidad por hambre en el Africa desde los puntos de vista de: (i) los probables efectos biológicos en condiciones de escasez de alimentos, desplazamiento de población, riesgo de enfermedades, etc.; y (ii) los efectos comprobados del hambre y la crisis de alimentos en la mortalidad. La evidencia proveniente de ambas fuentes es pobre, pero es posible inferir que las grandes variaciones en mortalidad que se observan entre diferentes situaciones reflejan principalmente la variedad de casos descriptos por las palabra hambre; que el gran número de muertes registrado en los campamentos de gente desplazada se debe primordialmente a enfermedades pero con la contribución de factores como los cambios en la cantidad y calidad de alimentos; que la mortalidad excesiva en comunidades estables afectadas por el hambre que no han sufrido epidemias, puede ser atribuida al cambio de dieta; que los patrones de mortalidad específicamente relacionados con la edad y el sexo son esencialmente una exageración de los patrones normales y las excepciones son en gran medida atribuibles a circunstancias locales. Finalmente, se llega a la conclusión de que la naturaleza aproximada de muchas estadídticas de hambre sugiere precaución al separar la mortalidad por hambre de las otras causas de mortalidad en Africa; y que, fuera de determinadas regiones, la mortalidad por hambre es, en relación a otras causas, estadísticamente poco importante.

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Seaman, J. (1993) Famine Mortality in Africa. IDS Bulletin 24(4): 27-32

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Institute of Development Studies
authors
Seaman, John

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