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Publication

IDS Bulletin Vol. 25 Nos. 2

Alternative Systems of Inquiry for a Sustainable Agriculture

Published on 1 April 1994

Summary Scientific investigation has long been dominated by positivism, which holds that an independent reality driven by immutable laws exists. Consequently, it should be possible to define sustainability in absolute terms. Advances in alternative paradigms, however, suggest: that any attempt precisely to define sustainability is flawed; that problems are always open to interpretation; that the resolution of one problem inevitably leads to the production of another ‘problem?situation’, as problems are endemic; that the key feature now becomes the capacity of actors continually to learn about these changing conditions, so that they can act rapidly to transform existing activities; and that systems of learning and inquiry are needed to seek the multiple perspectives of the various stakeholders and encourage wider involvement and action. These systems of inquiry are participatory in nature, and the information and action arising from them is judged by a framework of trustworthiness criteria. Resumé Les systèmes de renseignement alternatifs pour l’agriculture durable Depuis longtemps, l’enquête scientifique se trouve dominée par le positivisme, qui maintient l’existence d’une réalité indépendante mue par des lois ellesmêmes immuables. Par conséquent, il devrait être possible de définir la durabilité dans des termes absolus. Toutefois, les progrès au niveau des paradigmes alternatifs auraient tendance à suggérer, d’abord, que toute tentative de définir la durabilité de manière précise est à priori fausse; ensuite, que tout problème est capable d’interprétations différentes; que la solution d’un problème mène inéluctablement à la production de situations problématiques, étant donné que les problèmes sont endémiques; que le facteur primordial est désormais, la capacité des acteurs à apprendre continûment quelles sont ces situations changeantes, de sorte qu’ils puissent agir rapidement pour transformer les activités existantes; et que la mise en place de systèmes d’enquête et d’acquisition des connaissances sont nécessaires afin que l’on puisse interroger les nombreuses perspectives des divers participants et par là, encourager une participation plus grande et plus active. Ces systèmes d’enquète sont intrinsèquement participatoires, aussi l’information et l’action qui en découlent doiventelles être jugées dans le cadre d’un ensemble de critères de fiabilité. Resumen Sistemas alternativos de investigación para una agricultura sostenible La investigación científica ha sido dominada durante mucho tiempo por el positivismo, que mantiene la existencia de una realidad independiente manejada por leyes inmutables. Consecuentemente, debe ser posible definir el mantenimiento en términos absolutos. Sin embargo, el avance de paradigmas alternativos sugiere: a) cualquier intento de definir la sostenibilidad con precisión es defectuoso; b) los problemas siempre están abiertos a la interpretación; c) la solución de un problema inevitablemente lleva a la producción de otra situación problemática, ya que los problemas son endémicos; d) el rasgo clave es la capacidad de los protagonistas para aprender continuamente de estas condiciónes cambiantes, y poder actuar rápidamente en la transformación de las actividades existentes; y e) se necesitan sistemas de averiguación y aprendizaje para registrar las múltiples perspectivas de las varias partes interesadas y estimular un compromiso y una acción mas emplios. Estos sistemas de averiguación son de por sí participatorios, y la información y acción que de ellos surgen son juzgadas por un conjunto de criterios de fiabilidad.

Cite this publication

Pretty, J., N (1994) Alternative Systems of Inquiry for a Sustainable Agriculture. IDS Bulletin 25(2): 37-49

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published by
Institute of Development Studies
authors
Pretty, Jules N

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