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Publication

IDS Bulletin Vol. 25 Nos. 2

New Information Technology — Old Information Habits?

Published on 1 April 1994

Summary Recently, ‘information’ has been viewed as an essential requirement for effective and efficient management, and as a basis for medium and long term planning. The establishment of ‘information systems’ and the introduction of ‘the new information technologies’ have been presented as solutions to problems of unavailability of adequate data on key areas of policy concern in many countries. Attempts to increase the usefulness of information systems regard to either the detailed organizational structure of the institutions concerned, the true resource costs of additional data collection activities or their impact on existing procedures. They frequently entail very strong, and usually unexamined, assumptions about effective and sustainable implementation, in particular with respect to the cooperation of those at lower levels within the institutional hierarchy. Indeed, they may often involve the collection of a considerable volume of additional data in situations where the quality of data already collected seems suspect. Critically, much of the discussion on information systems tends to divorce information from other aspects of decision?making processes. Thus, the mechanisms required for information to play a serious role in policy formation often do not exist. Resumé Santé: l’amélioration de l’information ne servirait?elle qu’ à empirer votre santé? Récemment, l’‘information’ a été censée être une des exigences primordiales de toute gestion efficace et efficiente, et la base essentielle de la planification aux termes moyens et longs. L’établissement de ‘systèmes d’information’ ainsi que l’introduction des ‘nouvelles technologies de l’information’ ont été présentés comme moyens de solutionner les problèmes issus des manques de données appropriées dans divers domaines clef de la politique d’actualité de nombreux pays. Les tentatives pour augmenter l’utilité des systèmes d’information ont normalement été orientées ‘du haut vers le bas’, et se sont normalement concernées de la nature des données collectées, tout en soulignant des questions de présentation et d’analyse. Souvent, ces systèmes d’information ne tiennent que peu de compte ni du détail de la structure organisationnelle des institutions concernées, ni des vrais coûts en ressources des activités supplémentaires de collecte des données, ni de leur impact sur les procédures déjà en place. Très souvent, ils renferment des suppositions qui, pour autant qu’elles soient graves, n’ont bénéficié d’aucune analyse approfondie en ce qui concerne l’efficacité et la durabilité de leur mise en vigueur, notamment en ce qui concerne la coopération avec ceux qui occupent des rangs plus modestes au sein de la hierachie de l’institution. Qui plus est, ces systèmes feront parfois appel à la collecte de très onéreux volumes de données additionnelles et cela, dans des situations où la qualité des données déjà prélevées semblerait suspecte. Facteur critique, une grande partie des discussions autour des systèmes d’information aurait tendance à divorcer ces mêmes informations des autres aspects des processus de prise de décision. Ainsi, les mécanismes nécessaires pour que l’information joue un rôle sérieux dans la formation des politiques sont souvent absents. Resumen ¿Salud: es mala para la salud la mejora en la información? En los últimos tiempos, se ha visto a la ‘información’ como un requerimiento esencial para una administración efectiva y eficiente, y como base para el planeamiento a largo y mediano plazo. El establecimiento de ‘sistemas de información’ han sido presentados como soluciónes a problemas de falta de datos adecuados en áreas claves de interés en normas de conducta en muchos países. Los intentos de aumentar la utilidad de estos sistemas de información han sido generalmente ‘de arriba hacia abajo’, enfocando hacia las características de los datos adquiridos, poniendo énfasis en asuntos de presentación y análisis. A menudo prestan poca atención a la estructura organizativa detallada de las instituciónes en cuestión, a los costos reales en recursos de estas actividades adicionales de recolección de datos, o a su impacto en procedimientos en existencia. Frecuentemente suponen presunciónes muy firmes, usualmente no examinadas, sobre implementacón efectiva y sotenible, en particular con respecto a la cooperación de los niveles más bajos dentro de la jerarquía institucional. En efecto, a menudo suelen exigir la recolección de un volumen considerable de datos adicionales en situaciónes en las que la calidad de los datos ya reunidos parece poco digna de confianza. Peor aún, gran parte de la discusión sobre sistemas de información tiende a divorciar la información de otros aspectos del proceso de elaboración de las decisiónes. Por consiguiente, no existen los mecanismos requeridos para que la información juege un papel serio en la elaboración de pautas de conducta.

Cite this publication

Lucas, H. (1994) New Information Technology — Old Information Habits?. IDS Bulletin 25(2): 94-99

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published by
Institute of Development Studies
authors
Lucas, Henry

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